Les vautours

Les vautours

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Les vautours de l’Ancien Monde – une quinzaine d’espèces en Asie, Afrique et Europe – font partie de la famille des Accipitridés qui comprend aussi les aigles, les busards, les gypaètes et les éperviers.

Ces rapaces sont essentiellement des charognards, débarrassant la nature des carcasses et donc très utiles à la bonne santé des autres animaux et des hommes. Ils ont de longs cous, des becs puissants et la tête nue, caractéristiques morphologiques bien adaptées à leur mode d’alimentation. De même, ils ont de larges ailes pour planer longuement à la recherche de charognes et une vue perçante. Certaines espèces ont aussi, à cet effet, un odorat très développé ce qui est rare chez les oiseaux en général. Très résistants aux microbes, avec des estomacs à toute épreuve, ils sont par contre victimes d’empoisonnement au plomb (saturnisme aviaire) provoqué par l’ingestion de cadavres d’animaux tués par balles et plombs de chasse. Certaines espèces, en particulier en Asie, sont ainsi au bord de l’extinction.

Dans certaines cultures et religions – au Tibet, en Iran dans la religion de Zoroastre… – les  morts sont donnés aux vautours plutôt que d’être enterrés ou brûlés, la terre et le feu étant sacrés et les vautours étant considérés comme véhicules vers l’au-delà.

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